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A sus tempranos 22 años, el joven Darwin encontró una oportunidad de realizar un viaje alrededor del mundo a bordo de la HMS Beagle, como acompañante de su capitán, el también joven Robert Fitzroy, dejando de lado temporalmente sus estudios en Christ College de Cambridge.

El viaje, inicialmente estimado en tres años por Fitzroy, ya estaba en su cuarto año, y aún faltaba uno más hasta que la HMS Beagle retornara a Inglaterra en 1836. Cinco años que redefinieron en Darwin la manera de entender la historia natural, eventualmente produciendo su obra maestra, una de las ideas más revolucionarias del pensamiento humano.

La HMS Beagle había terminado de producir nuevas y más confiables cartas de navegación de la costa sur de Sudamérica, cuando Fitzroy decidió hacer una breve parada en un archipiélago que recientemente había sido reclamada por la naciente República del Ecuador. Esta parada sería meramente técnica, siendo las Galápagos conocidas por ser la última posibilidad de reabastecerse de agua y alimento para barcos que cruzarían el Océano Pacífico.

Una vez en Galápagos, la HMS Beagle apenas se quedó cinco semanas, llegando a únicamente cuatro islas, en las cuales Darwin tuvo muy poco tiempo de visitarlas. Al inicio estuvo desilusionado por la árida vegetación, pero su fascinación por estas islas fue creciendo con cada nuevo día en las Galápagos. Hizo una importante colección de flora, fauna y minerales. Pocos años después, tras un detallado análisis hecho por Darwin y otros científicos, aparecieron diferencias en unos casos, o similitudes en otros, de un grupo de pequeñas aves terrestres, que luego se convertirían en iconos de la evolución, incluso recibiendo su nombre, los Pinzones de Darwin.

En 2009, Galápagos será el epicentro de celebraciones, cuando fechas importantes se junten: 200 años del Natalicio de Darwin, 150 años de la publicación de su libro “El Origen de las Especies” y 50 años de la creación del Parque Nacional Galápagos.

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